Laia Alegret, primera participante de la UZ en la expedici贸n cient铆fica del programa International Ocean Discovery Program

El pr贸ximo s谩bado, 22 de julio, comienza la Expedici贸n 371: una iniciativa del International Ocean Discovery Program financiada con m谩s de 12 millones de euros, que tiene como objetivo perforar fondos oce谩nicos en distintos puntos del Pac铆fico Sudoccidental situados entre Australia y Nueva Zelanda, para reconstruir la historia de los oc茅anos estudiando los f贸siles marinos, y as铆 entender mejor procesos y cuestiones relativas a la evoluci贸n de la Tierra y su respuesta a cambios clim谩ticos. Siguiendo esta l铆nea, uno de los principales objetivos es la reconstrucci贸n del movimiento de las placas tect贸nicas y de la evoluci贸n clim谩tica durante el Cenoz贸ico, analizando el paso de un mundo "invernadero" hasta la aparici贸n de capas de hielo.聽Contar谩 por primera vez con la participaci贸n de un miembro de la Universidad de Zaragoza: Laia Alegret, micropaleont贸loga, profesora perteneciente al Departamento de Ciencias de la Tierra de la UZ y miembro del Instituto de Investigaci贸n en Ciencias Naturales (IUCA).

Esta expedici贸n se llevar谩 a cabo en el buque Joides Resolution, que partir谩 de Townsville (noreste de Australia), el pr贸ximo s谩bado y surcar谩 durante dos meses las aguas del Mar de Coral y Mar de Tasmania. El buque fue originalmente construido para la exploraci贸n petrol铆fera, hasta que en 1985 fue convertido en un buque cient铆fico para el estudio de sondeos oce谩nicos. Desde entonces, ha surcado las aguas de todos los oc茅anos y ha perforado m谩s de 400km de sondeos en m谩s de 130 expediciones. En la pr贸xima expedici贸n, albergar谩 a 29 cient铆ficos de todo el mundo seleccionados por un comit茅 internacional, que trabajar谩n en turnos de 12 horas diarias durante los siete d铆as de la semana, para analizar las muestras que se vayan extrayendo de los fondos batiales y abisales.

Buque cient铆fico Joides Resolution, en el que se realizar谩 la expedici贸n. Imagen cedida por Laia Alegret

Las consecuencias del actual cambio clim谩tico a medio y largo plazo no se conocen con exactitud, y para mejorar las predicciones de los modelos paleoclim谩ticos es necesario caracterizar eventos similares del pasado geol贸gico, sus consecuencias ambientales y sobre la vida. Los cient铆ficos seleccionados estudiar谩n diversos eventos de calentamiento (denominados hipertermales) del Pale贸geno (hace 65-25 millones de a帽os), que se consideran como experimentos naturales del actual cambio clim谩tico, en una regi贸n del Pac铆fico Suroeste escasamente explorada y que recientemente ha sido reconocida como el 鈥渙ctavo continente鈥, Zelandia, que permanece sumergido en las aguas del Pac铆fico casi en su totalidad.

Mapa del mundo con el contorno Zelandia destacado. Imagen extra铆da de eltiempo.es

Tras el an谩lisis de los eventos hipertermales del Pale贸geno de Zelandia, se comparar谩n entre s铆 y con el cambio clim谩tico actual, y estos resultados podr谩n correlacionarse a alta resoluci贸n con los obtenidos en otras regiones. Los estudios micropaleontol贸gicos y geoqu铆micos permitir谩n reconstruir el calentamiento asociado a cada evento, relacionarlo con sus posibles causas, conocer en qu茅 grado afectaron a los ecosistemas marinos y determinar si existe un umbral de calentamiento por encima del cual los ecosistemas son m谩s severamente afectados, para poder compararlos con la situaci贸n actual de nuestro planeta y predecir las consecuencias del cambio clim谩tico. Se trata de una oportunidad excelente de conseguir muestras 煤nicas de los eventos hipertermales del Pale贸geno, y de estudiar los microf贸siles durante el periodo de moratoria de 2 a帽os, lo cual supone una oportunidad 煤nica para publicar los primeros resultados procedentes del 鈥渘uevo continente鈥.

La investigadora Laia Alegret (izquierda) trabajando con una compa帽era. Imagen cedida por Laia Alegret

Aunque la modesta contribuci贸n econ贸mica de Espa帽a no justifica la participaci贸n ni siquiera de un cient铆fico espa帽ol por a帽o, la oscense e investigadora del IUCA, Laia Alegret, ha sido seleccionada para participar como cient铆fica (micropaleont贸loga) en esa expedici贸n por su gran experiencia en el estudio de f贸siles microsc贸picos.

鈥淓s un honor pero tambi茅n una gran responsabilidad, porque mi participaci贸n no est谩 justificada por la aportaci贸n econ贸mica de mi pa铆s al programa, sino porque se espera que mi trabajo contribuya de manera significativa a los objetivos cient铆ficos dela expedici贸n鈥, se帽ala la paleont贸loga, que estudiar谩 los distintos grupos que formaban el plancton marino del pasado, as铆 como organismos unicelulares de los fondos oce谩nicos. Esto le permitir谩 conocer la edad de los sedimentos marinos, el tipo de ambiente que representan, la temperatura de las aguas del pasado, la salinidad, la productividad marina y conocer la evoluci贸n de los sistemas marinos a lo largo del tiempo estudiado. Por otro lado, analizar谩 c贸mo respondi贸 el Oc茅ano Pac铆fico a un evento de calentamiento global similar al actual hace 55 millones de a帽os y predecir las consecuencias futuras, as铆 como la evoluci贸n de los ecosistemas durante el enfriamiento que condujo a la aparici贸n de capas de hielo permanentes hace 37 millones de a帽os.

La investigadora Laia Alegret en Nueva Zelanda. Imagen cedida por Laia Alegret